Opinion | Les médecins rédigent leurs testaments

Opinion | Les médecins rédigent leurs testaments

Michelle Au travaille à l’hôpital Emory St. Joseph à Atlanta, en Géorgie. Aujourd’hui, elle a l’impression de travailler à Tchernobyl.

En tant qu’anesthésiste, le Dr Au est responsable de l’une des parties les plus dangereuses des soins aux patients atteints de coronavirus: l’intubation de ceux qui ne peuvent pas respirer. La procédure, qui consiste à serpenter un tube dans la trachée du patient, est si dangereuse car elle rapproche le médecin de la bouche du patient, qui élimine constamment le virus. Les patients expirent parfois ou toussent lorsque le tube est inséré, ce qui aérosolise le virus, lui permettant de rester en l’air pendant plusieurs heures.

La semaine dernière, le Dr Au a intubé deux patients avec Covid-19. « Vous êtes au courant de chaque instant où vous êtes là-bas », m’a-t-elle dit. « Dix secondes. Vingt secondes. Trente secondes. Vous vous sentez radioactif. « 

« Avez-vous vu l’émission HBO » Tchernobyl? «  », A-t-elle demandé. « Il y a des risques invisibles qui vous suivent. »

Ces risques invisibles – une trace du coronavirus sous un ongle ou sur une mèche de cheveux – ne font pas de cauchemars au Dr Au juste parce qu’elle s’inquiète pour sa propre santé et celle de ses collègues. C’est parce qu’elle attend à la maison, elle a un mari et trois enfants.

Et donc tous les jours avant de quitter l’hôpital, le Dr Au prend une douche, se lave les cheveux et change de vêtements. Ensuite, elle fait la même chose à la maison, ses vieux vêtements sont désormais contaminés parce qu’elle les portait dans sa voiture. Enfin, elle prend une solution d’eau de Javel diluée et essuie toutes les surfaces qu’elle a touchées: poignées de porte, poignée de voiture, téléphone, etc.

Il n’y a pas si longtemps, elle aurait pensé que ces précautions étaient folles. « Maintenant, » dit-elle, « cela semble tout à fait raisonnable. »

Pendant deux semaines, elle a dormi dans le sous-sol, tandis que son mari, un chirurgien, dort dans leur chambre, car «L’une de nous doit rester en bonne santé».

La situation du Dr Au n’est pas l’exception, mais la règle, chez les médecins et les infirmières soignant des patients atteints de coronavirus.

Depuis la fin du mois de février, le Dr John Marshall, président de la médecine d’urgence au Maimonides Medical Center à Brooklyn, a dormi dans une pièce séparée de sa femme. (« Le chien l’a choisie sur moi. »)

Vivre à la maison permet au Dr Marshall de voir ses fils – 11, 13 et 15 – pendant une heure ou deux par jour quand il ne dort pas ou ne travaille pas à l’hôpital, où des dizaines de patients atteints de Covid-19 sont traités. Mais d’autres dans son hôpital ont envoyé leurs familles sur un terrain plus sûr ou ont choisi de les protéger en restant seuls dans un Airbnb.

Dès la semaine prochaine, l’Université de Columbia prévoit de remettre certains de ses dortoirs aux médecins et autres professionnels de la santé afin qu’ils puissent éviter les longs trajets et le risque d’infecter les autres, selon un porte-parole de l’université.

Certains médecins ont déjà le virus. Le Dr Richa Bhardwaj est boursier en gastro-entérologie au Lenox Hill Hospital de Manhattan; son mari est également médecin. Il a été testé positif pour Covid-19 mercredi. Ils ont une fille de 5 mois qui allaite.

La famille s’est maintenant séparée.

Le mari du Dr Bhardwaj est chez son frère à Yonkers; elle est dans sa chambre en attendant ses propres résultats de test; et le bébé est dans la chambre d’amis avec sa belle-famille.

« Je n’ai pas vu mon bébé depuis hier », a-t-elle déclaré. Elle se demande si le bébé serait plus en sécurité ailleurs. «Je suis tellement en conflit», a-t-elle déclaré. Elle pompe du lait pour que ses beaux-parents puissent nourrir le bébé, mais elle est terrifiée de le rendre malade – ou ses beaux-parents -.

«Nous savons quoi faire en cas de blessure par balle; nous savons quoi faire quand quelqu’un arrive avec une septicémie ou une crise cardiaque », m’a dit le Dr Marshall. « Dans ce cas, il n’y a aucune certitude sur la façon de se protéger. Et il y a donc également une incertitude sur la façon de protéger votre famille. »

«Si je pouvais me mariner dans un désinfectant, je le ferais», a déclaré le Dr Sharon Levine, chef de section de médecine gériatrique au Massachusetts General Hospital de Boston.

Les premières recherches montrent que les travailleurs de la santé sont plus susceptibles de contracter le coronavirus que la personne moyenne et, lorsqu’ils l’obtiennent, de souffrir de symptômes plus graves. De nombreux médecins rationnent déjà les blouses de protection, les gants et les masques nécessaires à leur sécurité.

Ils rédigent également leurs testaments.

Le Dr Au et son mari se sont assis pendant le week-end et ont mis à jour la liste des personnes qui devraient s’occuper de leurs enfants si tous les deux meurent. «Nous en avons quatre maintenant», a-t-elle déclaré. «Les deux premiers choix sont plus anciens et ces personnes font partie d’un groupe à haut risque. La troisième personne est un médecin. Nous avons donc ajouté une quatrième personne qui présente un faible risque de contracter cette chose. Comme filet de sécurité au cas où cela arriverait. »

Le Dr Jane van Dis est gynécologue à Los Angeles et directeur médical de Maven, une plateforme de télémédecine. Elle est également mère célibataire. «J’ai réalisé que si quelque chose m’arrivait, ma vie est dans ma tête», m’a-t-elle dit. «Alors samedi, j’ai passé au peigne fin toutes mes polices – assurance-vie et invalidité – et toutes mes cartes de crédit, mon hypothèque, mon prêt auto, en essayant de penser à tous les détails de ma vie pour que si quelqu’un essayait de prendre pour moi, ils le pourraient. »

Le Dr Marshall a dit qu’il encourageait ses collègues qui n’ont pas encore de volonté à les rédiger. «Nous savons ce qui va arriver», m’a-t-il dit. «Il y a un bon nombre de personnes qui vont mourir ici», a-t-il dit, et «les agents de santé feront partie de ce nombre».

La Dre Vicki Jackson, chef des soins palliatifs et de la gériatrie à Mass General, a déclaré qu’elle avait récemment dit à son mari qu’elle voulait qu’il se remarie si elle décède. « Mais c’est important pour moi qu’elle soit courageuse », lui a-t-elle dit. « Aucun modèle de milquetoast pour les enfants. »

Ce sont les types de conversations que de nombreux médecins ont consacrées à leur carrière à exhorter les patients confrontés à une maladie grave. Ils nous montrent maintenant comment cela se fait.

« La plupart des gens nient complètement que votre vie puisse changer en un rien de temps », a déclaré le Dr Jackson. «En médecine, nous le savons et nous sommes plus susceptibles d’en parler.» En raison de l’épidémie de coronavirus, a-t-elle ajouté, «le voile est moins opaque en ce moment. Et je ne pense pas que ce soit mauvais. « 

En un sens, la Dre Jackson a été conçue pour ce moment: sa pratique médicale et ses travaux universitaires visent à aider les patients et leurs familles à répondre à des questions telles que: Qu’est-ce que la qualité de vie signifie pour moi? Que serais-je prêt à passer pour obtenir plus de temps?

En ce moment, dit-elle, cette conversation vient facilement. «C’est comme si la pandémie avait permis aux patients d’être plus courageux, plus clairs.»

Son collègue, le Dr Levine, a passé les deux dernières semaines à discuter avec des patients plus âgés de la question de savoir si leurs souhaits de soins de fin de vie avaient changé à la lumière du coronavirus.

Un patient, m’a-t-elle dit, ne voulait pas que son dossier indique simplement «Je ne veux pas être intubé». Elle « voulait que l’on précise expressément que si quelqu’un avait plus besoin d’un ventilateur qu’elle, il devrait l’avoir. »

Chaque médecin à qui j’ai parlé a parlé de la peur de manquer de respirateurs et d’équipements de protection comme des masques. Ils sont universellement choqués par la façon dont cette pandémie a révélé la précarité du système de santé américain.

« Qui pourrait imaginer qu’aux États-Unis, les médecins devraient aller sur les réseaux sociaux mendier des fournitures? » Demanda le Dr Au. «Les patients appellent et disent: j’ai trouvé trois masques N95 dans ma boîte à outils. Puis-je les apporter? Ils sont venus me les déposer dans l’allée de l’hôpital. »

« Dans la médecine du premier monde, nous supposons qu’il y a certaines fournitures », a-t-elle déclaré, en comparant cela à ouvrir le robinet et à supposer que l’eau sortirait. Elle a dit que c’était « très, très choquant de voir à quel point nous étions proches du tranchant du couteau. » C’est en partie la raison pour laquelle elle a déclaré qu’elle se présentait au Sénat de l’État de Géorgie cette année.

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